Johnny Gaudreau a stupéfié la LNH et il est « aux anges » de jouer pour les Blue Jackets

Johnny Gaudreau a stupéfié la LNH et il est « aux anges » de jouer pour les Blue Jackets

COLUMBUS, Ohio – Cela restera comme l’un des jours les plus mémorables de l’histoire de la franchise, le moment où les Blue Jackets ont non seulement décroché le plus grand nom de la récolte d’agents libres de cette année, mais aussi peut-être le moment où le reste de la LNH a commencé à voir la ville sous un autre jour.

Johnny Gaudreau avait son choix parmi les clubs de la LNH, des grands marchés métropolitains aux villes canadiennes férues de hockey. L’ailier gauche hautement qualifié, qui vient de terminer une saison de 115 points, aurait pu avoir un plus gros salaire en restant avec le seul club de la LNH qu’il ait jamais connu, les Flames de Calgary.

Mais dans un geste qui a stupéfié les fans de hockey partout – en particulier ceux du centre de l’Ohio – Gaudreau, 28 ans, a choisi les Blue Jackets pour passer le meilleur de sa carrière, signant mercredi un contrat de sept ans de 68,25 millions de dollars avec Columbus. L’accord rapportera à Gaudreau 9,75 millions de dollars chaque saison, ce qui est également le plafond atteint. Gaudreau a également une clause de non-déménagement pendant les quatre premières années, puis une clause limitée de non-échange au cours des trois dernières années.

Pourquoi Gaudreau a-t-il choisi Columbus? Comment les Blue Jackets, qui n’ont jamais dépassé le deuxième tour des séries éliminatoires, ont-ils réussi à décrocher l’un des joueurs vedettes de la LNH?

Gaudreau a déclaré que les Blue Jackets figuraient sur sa liste avant l’ouverture de la période d’agence libre, sur la base des expériences qu’il a eues au Nationwide Arena et des conversations qu’il a eues avec les Blue Jackets actuels et anciens, qui en ont été ravis.

« Je n’étais jamais allé à Columbus avant d’arriver dans la LNH, alors quand j’ai commencé à jouer là-bas, je ne savais pas dans quoi j’allais, et j’étais juste… “Wow!” », a déclaré Gaudreau. L’athlétisme par téléphone mercredi soir. «Ils ont toujours eu de grandes foules, vraiment dans le match. Je me suis alors dit : ‘Cela ressemble à un endroit vraiment amusant pour jouer.’

“Mais c’était plus que ça. J’ai joué aux (championnats du monde) avec Zach Werenski. Je connais Eric Robinson depuis 15 à 20 ans. Et certains anciens gars, comme Cam Atkinson et Dalton Prout… ces gars-là étaient juste comme, ‘Vous allez adorer l’endroit.’

Gaudreau a plaisanté en disant que sa relation controversée avec le canon de la Nationwide Arena, qui explose à chaque fois que les Blue Jackets marquent, a déjà changé d’avis.

“Ce canon me fait un peu peur, et j’ai eu une altercation avec ce canon à quelques reprises”, a déclaré Gaudreau, qui sera officiellement présenté lors d’une conférence de presse jeudi. “Avant, je ne voulais pas l’entendre. Maintenant, je veux l’entendre tout le temps.

“J’espère que nous aurons ce truc vraiment explosif cette saison.”

Cette décision a le potentiel de ramener les Blue Jackets dans le tableau des séries éliminatoires de la Conférence de l’Est après une interruption de deux ans. (Oui, le directeur général Jarmo Kekalainen prévoit de signer et de conserver l’agent libre restreint Patrik Laine, bien que 5 millions de dollars de déménagements seront nécessaires pour passer sous le plafond salarial de la LNH.)

Tout aussi important, peut-être, est ce que cela signifie pour la franchise hors glace. Après avoir balayé Tampa Bay au premier tour des séries éliminatoires de 2019, les Blue Jackets ont perdu un talent important et ont acquis la réputation – peut-être injustement – ​​de ne pas être un endroit attrayant pour jouer.

Kekalainen a commencé sa conversation avec L’athlétisme en soulignant à quel point Gaudreau est important dans sa vision du club, comment sa présence sur la glace fera des Blue Jackets un club offensif plus dangereux, etc.

Mais cela signifie tellement plus.

“Je pense que nous pouvons enfin nous débarrasser des conneries selon lesquelles c’est en quelque sorte une mauvaise destination, une mauvaise ville, peu importe”, a déclaré Kekalainen. « Parce que ça n’a jamais été vrai. Nous avons eu une mauvaise réputation parce que quelques personnes ont décidé depuis le début qu’elles n’allaient pas rester ici à long terme pour diverses raisons, mais cela n’a jamais été à propos de la ville ou de l’organisation.

“Nous avons juste dû nous taire et faire face à cela, mais chaque fois que je vois un commentaire comme celui-là, j’ai une éruption cutanée.”

Les Blue Jackets ont contacté des agents libres de renom lors des intersaisons précédentes. Il y a trois ans, ils ont discuté d’une offre avec l’attaquant torontois Mitch Marner, mais ne l’ont jamais signée. Il y a deux ans, ils ont eu des conversations avec le vétéran défenseur Alex Pietrangelo avant qu’il ne signe avec Vegas.

Leur contact initial avec l’agent de Gaudreau, Lewis Gross, devait se dérouler de la même manière. Les Blue Jackets avaient Gaudreau en tête de leur liste de souhaits et ils ont fait une offre peu de temps après l’ouverture de la fenêtre à midi, heure de l’Est.

Beaucoup s’attendaient à ce que Gaudreau signe avec un club près de sa maison familiale dans le New Jersey. Philadelphie, les Islanders de New York et le New Jersey étaient considérés comme les favoris. Mais en milieu d’après-midi, les Blue Jackets ont été alertés qu’ils étaient bien en lice.

Kekalainen a rencontré les médias vers 15 h pour discuter de la signature du défenseur Erik Gudbranson. C’est quelque temps après ce rassemblement que les discussions avec Gaudreau et les Blue Jackets sont devenues sérieuses.

“C’est sorti de nulle part”, a déclaré Kekalainen. « Comme, es-tu sérieux à propos de ça ?

« Tout le monde parle de lui comme étant l’un des plus gros poissons du marché. Nous faisons toujours notre liste et au moment opportun nous contactons les personnes en haut de notre liste, mais pour entendre en retour que, oui, ils font partie des équipes dans lesquelles ils veulent venir… »

Calgary aurait offert huit ans à 10,5 millions de dollars par saison, mais Gaudreau a décidé très tôt qu’il ne retournerait pas avec les Flames. Les Flyers, attendus depuis longtemps comme destination, n’ont pas fait d’offre, a déclaré le directeur général Chuck Fletcher aux journalistes, car cela aurait incité Philadelphie à effectuer d’autres échanges.

Le New Jersey a offert sept ans et plus de 9 millions de dollars par saison, par L’Athlétisme Pierre Le Brun.


Johnny Gaudreau. (Andy Devlin / NHLI via Getty Images)

Le déménagement a été étonnant, même selon les normes de l’agence libre.

“Ce type voulait venir ici”, a déclaré Kekalainen. “Quand vous obtenez un joueur comme celui-ci, ce calibre, vous devez faire un geste et c’est essentiellement ce que nous avons fait.

“C’est évidemment une superstar. C’est incontournable quand un mec comme ça te dit qu’il veut venir ici.

Gaudreau a dit qu’il ignorait parfaitement la réaction du monde du hockey à sa signature. Il n’avait pas été sur Twitter de la journée, a-t-il dit.

« Pour moi, c’est du bruit extérieur », a déclaré Gaudreau. «Je suis super excité de savoir où j’en suis. Je pense que c’était une excellente décision pour moi et ma femme et nous sommes juste sur la lune en ce moment. Super excité.”

L’épouse de Gaudreau, Meredith, est infirmière en pédiatrie. Elle attend le premier enfant du couple fin septembre.

“J’espère que les garçons laisseront le nouveau gars partir pendant quelques heures pour que je puisse en être témoin en personne”, a plaisanté Gaudreau.

Les Blue Jackets avaient trop d’attaquants et une surabondance d’ailiers avant de cette signature. Il y a une semaine, Kekalainen avait besoin de décharger des attaquants pour libérer de l’espace pour que son jeune talent ait une bonne opportunité dans l’alignement.

Maintenant, il devra déplacer plusieurs attaquants pour passer sous le plafond salarial de 82,5 millions de dollars de la LNH. Si vous projetez un contrat de 8,5 millions de dollars pour Laine, les Blue Jackets dépasseront le plafond d’au moins 4 millions de dollars. Mais ils auront besoin de plus que cela pour tenir compte des blessures au fil de la saison.

“Nous y avons longuement réfléchi”, a déclaré Kekalainen. « Nous sommes convaincus que nous pouvons faire en sorte que tout fonctionne. Cela ne change en rien notre position sur Laine. Nous allons aborder (les négociations avec Laine) comme si c’était un travail en cours, mais nous avons l’intention de les garder tous les deux.

C’est quelqu’un d’autre qui devra déménager. Olivier Bjorkstrand ? Gustave Nyquist ?

Les Blue Jackets n’ont même pas eu de problèmes de plafond mineurs depuis la saison 2019, mais c’est un petit prix à payer pour l’ajout d’un joueur comme Gaudreau.

En 82 matchs de saison régulière la saison dernière, il a récolté 40 buts et 75 passes, derrière Connor McDavid d’Edmonton (123) pour les points. Il a terminé troisième pour les aides et a mené toute la LNH avec un différentiel de plus-64.

Depuis que Gaudreau est devenu un joueur régulier en 2014-15, il a 608 points, derrière seulement McDavid (697), Patrick Kane (687), Sidney Crosby (640), Leon Draisaitl (616) et Brad Marchand (609) dans cette période.

Gaudreau a joué principalement à l’aile gauche, mais il peut jouer des deux côtés du centre. Les Blue Jackets pourraient l’utiliser avec Laine ou Jakub Voracek sur son aile gauche.

“Il s’adapte n’importe où et il rendra tout le monde meilleur autour de lui”, a déclaré Kekalainen. « C’est comme ça qu’il est bon.

« Il avait 115 points l’an dernier. Regardez notre avantage numérique maintenant. Regardez comment nous pouvons conduire le jeu sur la glace, et maintenant nous avons à nouveau un gars qui peut conduire le jeu comme un centre, mais le faire depuis l’aile.

L’organisation des Blue Jackets n’a eu que quelques occasions de se prélasser dans la gloire tout comme la signature de Gaudreau créée mercredi.

Il y a eu le 22 juin 2002, le jour où ils ont repêché Rick Nash n ° 1 au classement général; Le 8 avril 2009, la première fois qu’ils ont décroché une place en séries éliminatoires; et le 16 avril 2019, la nuit où ils ont vaincu Tampa Bay au premier tour des séries éliminatoires.

Ajoutez une autre ligne — 13 juillet 2022 : Le jour où Johnny Hockey a choisi Columbus.

(Photo du haut de Johnny Gaudreau : Sergei Belski / USA Today)

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