La deuxième avalanche de glacier en une semaine montre les dangers d'un réchauffement climatique

La deuxième avalanche de glacier en une semaine montre les dangers d’un réchauffement climatique

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Vendredi vers 14h45, le touriste britannique Harry Shimmin a atteint le point culminant de sa randonnée le long du col de Jukku dans les montagnes du Tian Shan au Kirghizistan. Il s’est séparé du groupe pour prendre des photos du bord d’une falaise lorsqu’il a entendu de la glace profonde se fissurer derrière lui. Il s’est retourné vers une avalanche de glace et de neige glaciale se précipitant vers lui et en quelques instants s’est retrouvé dans un blizzard.

“Quand la neige a commencé à tomber et qu’il est devenu sombre / plus difficile à respirer, j’étais en train de le briquer et j’ai pensé que je pourrais mourir”, a écrit Shimmin sur Instagram. Shimmin et son groupe ont survécu, bien qu’un membre ait été envoyé à l’hôpital.

Un groupe de randonneurs n’a pas été blessé après qu’une avalanche a frappé les montagnes du Tian Shan au Kirghizistan le 8 juin 2022. (Vidéo : Harry Shimmin via ViralHog)

L’avalanche était le deuxième effondrement glaciaire de la semaine, démontrant les dangers du changement climatique d’origine humaine au milieu d’un été torride dans certaines régions d’Europe et d’Asie.

Le 3 juillet, un morceau de glacier aussi gros qu’un immeuble s’est détaché dans la région des Dolomites en Italie et a tué au moins 11 randonneurs. Le bloc s’est séparé d’un glacier en fonte sur la montagne Marmolada et a déclenché une avalanche de glace, de roches et de débris en contrebas, où de nombreux touristes se promènent pendant l’été.

L’avalanche en Italie s’est produite lors d’une vague de chaleur record lors de la pire sécheresse du pays en 70 ans, qui a été causée en partie par un manque de neige hivernale dans les montagnes.

Les chercheurs affirment que ces événements soulignent les dangers d’un monde qui se réchauffe rapidement et devraient augmenter à moins que les émissions de gaz à effet de serre ne soient réduites.

La hausse des températures mondiales affaiblit lentement les systèmes glaciaires dans les régions montagneuses, où des millions de personnes dépendent de ces réservoirs comme source d’eau douce. Le changement climatique induit également des vagues de chaleur plus extrêmes, qui peuvent pousser les systèmes glaciaires fragilisés par-dessus bord.

“Il n’y a pas d’autres directions dans lesquelles les glaciers vont que de reculer” à mesure que le réchauffement climatique augmente, a déclaré Peter Neff, glaciologue à l’Université du Minnesota. “Le sentiment de l’événement en Italie et [Kyrgyzstan] est-ce que cela arrive plus souvent.

Les événements glaciaires en Italie et au Kirghizistan ont des épines dorsales similaires, a déclaré le glaciologue Jeff Kargel. Dans les jours qui ont précédé l’effondrement des montagnes du Tian Shan, les températures ont atteint 59 degrés Fahrenheit (15 degrés Celsius) à près de 12 000 pieds (3 600 mètres) d’altitude. De même, les températures ont grimpé d’environ 50 degrés dans les jours qui ont précédé l’accident mortel d’un glacier en Italie. Les deux sont des exemples de vagues de chaleur qui ont frappé l’hémisphère nord ces derniers mois, dont certaines se sont révélées plus intenses et fréquentes en raison du changement climatique.

Les deux étaient également des avalanches de glace de glacier, plutôt que principalement de la neige, dans lesquelles un glacier s’est rompu et s’est effondré sous la force de gravité. La densité élevée de la glace a ajouté de la vitesse et du poids à l’avalanche.

Lors de l’événement du Tian Shan, Neff a souligné qu’il n’y avait pas de neige apparente autour de la montagne, de sorte que l’avalanche était en grande partie un morceau solide de glace glaciaire. Dans les régions de haute montagne à pergélisol, les températures chaudes déstabilisent non seulement la glace du glacier mais aussi la densité de la glace qui l’entoure. “C’est très dense, plus comme un glissement de terrain qu’une avalanche”, a-t-il déclaré.

“Le randonneur britannique est en effet, comme il le sait, très chanceux d’être en vie dans le cas de l’événement au Kirghizistan”, a ajouté Kargel, scientifique principal au Planetary Science Institute.

Kargel a déclaré que des détachements de glace et de neige se produisent chaque printemps et été lorsque les glaciers approchent du pic de leur saison de fonte, accumulant de la masse tout au long de l’hiver et coulant doucement dans une vallée. Souvent, des morceaux de glacier deviennent instables, se détachent et produisent des avalanches de glace.

Les avalanches de glace “se produisent tout le temps, et elles se produiraient également sans le changement climatique”, a déclaré Kargel. “Cependant, il semble, qualitativement, qu’il y en ait eu beaucoup, beaucoup plus ces dernières années, au cours de la dernière décennie environ que dans les décennies précédentes.”

Il a déclaré que davantage de décès et de dommages causés par de tels événements avaient probablement augmenté, car davantage de randonneurs, de villages et d’infrastructures se rapprochaient de ces zones montagneuses.

L’un des effondrements de glaciers les plus notables de la dernière décennie, dont Kargel se souvient, s’est produit en 2016 dans l’ouest du Tibet, où toutes les parties inférieures de deux glaciers adjacents se sont brisées à quelques mois d’intervalle. L’une des avalanches a couvert plus de 3 miles carrés de terrain et atteint des vitesses de 90 mph, tuant neuf personnes et des centaines d’animaux. Kargel a déclaré que ces deux effondrements « sont presque certainement liés au climat », car les glaciers ont subi des quantités inhabituellement élevées de fortes pluies et d’eau de fonte, ce qui a aidé à lubrifier la face inférieure des glaciers.

Alors que les effondrements de glaciers au Kirghizistan et en Italie étaient beaucoup plus petits (environ 1 000 fois plus petits en volume que les autres effondrements glaciaires mortels), Kargel a déclaré qu’ils avaient probablement aussi un lien avec le changement climatique.

“Une hypothèse assez solide est que lorsque les températures se réchauffent [and] le climat se réchauffe, la quantité de fonte augmente », a-t-il déclaré. “Les effets de l’eau de fonte sur les masses de glace déstabilisatrices augmentent, et donc le nombre, la fréquence et l’ampleur des avalanches de glace glaciaire devraient augmenter… et cela semble qualitativement être le cas.”

Daniel Farinotti, glaciologue à l’ETH Zurich, est d’accord. “On sait depuis longtemps que l’eau de fonte causée par des températures élevées augmente la pression dans le système de drainage sous-glaciaire des glaciers, ce qui peut à son tour accélérer le mouvement des glaciers”, a déclaré Farinotti dans un e-mail. “Cette augmentation de la pression et du mouvement a certainement un rôle à jouer dans de tels effondrements.”

Parmi les plus grands effets en aval de ces pertes et effondrements de glaciers de montagne se trouvent les systèmes d’eau douce, a déclaré Neff. Par exemple, les glaciers de haute montagne en Asie jouent un rôle essentiel dans l’acheminement de l’eau douce vers les bassins fluviaux utilisés pour la boisson, l’irrigation et l’hydroélectricité par près de 1,5 milliard de personnes.

Les glaciers de montagne pourraient avoir moins de glace que prévu, ce qui pèserait sur l’approvisionnement en eau douce

« Nous mettons [these glaciers] dans un état de changement », a déclaré Neff. “La glace va fondre plus vite et épuiser l’eau potable.”

Et d’autres effondrements pourraient se produire à mesure que la saison de fonte progresse.

“Quand la saison de la fonte commencera sérieusement, je m’attendrais à en voir plus”, a déclaré Kargel. “Mais, espérons-le, il n’y en aura pas d’autres mortels.”


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